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Certaines des étoiles qu’on voit à l’œil nu sont déjà éteintes

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Les étoiles, une espèce qui n’est pas en voie (lactée) d’extinction

Qui n’a pas rêvé face au ciel étoilé en murmurant « Quand je pense que cette étoile que j’aperçois est peut-être déjà morte… ! » Devant tant de poésie, on ne peut que s’incliner. Mais qu’y a-t-il de vrai dans cette rêveuse assertion ?

Précisons tout d’abord qu’elle recèle une part de vérité significative : penser cela, c’est être conscient que les étoiles sont très loin, que la vitesse de la lumière n’est pas infinie, et qu’un événement comme la mort d’une étoile peut mettre très longtemps à apparaître à nos yeux.

Seulement voilà : une étoile morte reste visible après sa « mort » pendant un temps égal à sa distance en années-lumière, soit de quatre ans pour la plus proche, à deux mille ans pour la plus éloignée des étoiles visibles à l’œil nu. Or, ces durées ne sont rien devant la durée de vie des étoiles, qui va de plusieurs centaines de millions à plusieurs dizaines de milliards d’années, et les étoiles visibles à l’œil nu sont très peu nombreuses (1000 environ). Le fait de voir à l’œil nu une étoile morte n’est donc pas impossible, mais seulement extrêmement improbable du point de vue statistique. La vie humaine est bien trop courte pour qu’une d’entre ces mille étoiles ait la bonne idée de mourir dans un temps aussi court à l’échelle cosmique. Il en va bien entendu tout à fait différemment dès que l’on observe au télescope, dans lequel on peut apercevoir des millions voire des milliards d’étoiles ; la probabilité est alors d’autant plus grande.

Alors, tant pis pour le rêve : toutes les étoiles visibles à l’œil nu brillent encore dans le cosmos, et la chance pour qu’une d’elle « meure » au cours du siècle est presque nulle. Mais quand même, quelle poésie dans le ciel étoilé !

Dernière modification : dimanche 18 mai 2008


       


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